May 2021
The Power of Small Churches

Una pequeña feligresía enfrenta la COVID-19

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Santa Teresa de Ávila, en la que sirvo como sacerdote, los domingos anteriores a la pandemia tenía un promedio de asistencia de unas 55 personas, una cifra algo menor que la de otras feligresías latinas en la ciudad y en la Diócesis de Chicago. Debido a que éramos una feligresía pequeña, algunas adaptaciones durante la pandemia fueron más fáciles para nosotros, mientras que para otras iglesias, con feligresías de mayor tamaño, no eran factibles. Algunas cosas que funcionaron bien incluyen haber reanudado rápidamente al culto en persona, seguir ofreciendo culto en línea mediante Facebook Live y haber mantenido una conexión entre nuestros miembros más activos. Por el otro lado, las donaciones en línea, las finanzas en general y la participación en línea en eventos diocesanos demostraron ser difíciles.

Cierre y reapertura de Santa Teresa

El 15 de marzo, hace un año, Santa Teresa celebró su última Eucaristía en persona por tres meses. Posteriormente esa semana, el gobernador de Illinois emitió una orden de permanecer en casa y nuestro obispo diocesano emitió una directiva de cierre de los edificios de las iglesias para el culto y otras actividades. Cuando comenzó la orden de permanecer en casa, descargué software para difundir la oración matutina bilingüe desde mi computadora portátil en casa mediante Facebook, pero no lo pude hacer funcionar. Si bien el 15 había distribuido copias bilingües de la oración matutina y de las lecturas en nuestro servicio religioso y las habíamos puesto en nuestro sitio web, no hubo culto en vivo ni grabado el 22 de marzo, el Cuarto Domingo de Cuaresma. ¡Había sido un Domingo de descanso en un nuevo sentido! Con la ayuda de amigos con conocimientos de tecnología, el próximo domingo pude transmitir por medio de Facebook Live desde mi teléfono celular, algo que hemos estado haciendo desde entonces con la ayuda de nuestros jóvenes y adultos jóvenes.

A fines de mayo, cuando los casos de la COVID-19 disminuyeron, las autoridades estatal y diocesana permitieron una reapertura parcial con precauciones de salud. Nuestra diócesis proporcionó directrices y consideraciones para la reapertura, y en Pentecostés tuve una llamada de conferencia con seis miembros del Comité del Obispo que trabajan en el mantenimiento de edificios, una clínica de salud y en el mejoramiento de viviendas. Ellos ofrecieron sugerencias sobre cómo aplicar las directrices y presenté nuestro plan de reapertura a la diócesis.

El Domingo de la Trinidad, pude difundir la Oración Matutina desde el santuario, y el domingo siguiente iniciamos eucaristías al aire libre en nuestro pequeño patio de la iglesia, observando el distanciamiento social y los límites de capacidad. Todas las semanas, voluntarios movieron los artículos necesarios para el culto al aire libre y cuando nos mudamos adentro en octubre, quitaron los libros de oración, cerraron con cinta algunos de los bancos y pusieron desinfectante de manos y mascarillas en las entradas. Nuestro espacio relativamente pequeño hizo que estas tareas fueran manejables. En el otoño, cuando uno de nuestros miembros dio positivo en la prueba del virus al día siguiente de haber asistido al culto dominical, pudimos contactar seguimiento rápidamente gracias a nuestros números pequeños.

Algunas cosas son más sencillas en una feligresía pequeña

Cuando un periodista del diario Chicago Tribune me entrevistó en julio, me di cuenta de que se trataba principalmente de que éramos una feligresía latina pequeña y una de las primeras iglesias de nuestra diócesis en reanudar el culto en persona. Fue más fácil obtener seis miembros del Comité del Obispo juntos en una llamada telefónica que coordinar subcomités y debatir detalles con juntas parroquiales grandes. Por no estar familiarizados con el énfasis en el proceso y los estatutos comunes en muchas feligresías episcopales anglo, los inmigrantes latinos a menudo querían simplemente realizar el trabajo necesario y lo hacían.

Además del culto, las adaptaciones de culto, educación y extensión funcionaron bastante bien. Mientras que nuestro edificio estuvo cerrado, distribuí Biblias, hojas de lecturas y actividades, y bolsas de regalitos de Pascua para que los padres los distribuyeran a nuestras clases de primera comunión y confirmación. Cada dos semanas, llamaba a los estudiantes desde mi hogar para evaluar y orientar su comprensión. Después de la reapertura, en junio, enseñé clases de confirmación con distanciamiento social y mascarillas, así como las primeras clases solemnes de comunión. Gracias a las donaciones a mi fondo discrecional, también pude repartir tarjetas de regalo para la compra de alimentos a familias que estaban luchando.

Cuando la gente se conoce entre sí, es más fácil permanecer conectada

Tal vez la ventaja más importante de nuestra pequeña feligresía ha sido el sentido de conexión. No poder reunirnos físicamente o convivir -- para reunirnos, conversar, celebrar y disfrutar estar juntos --, ha sido sumamente difícil, especialmente para nuestra cultura latina, en la que la conexión personal y el sentido de familia son valores significativos. Sin embargo, ha sido un poco menos aislante en nuestra pequeña feligresía, porque más gente ya se conoce y se comunica entre sí.

Los feligreses a menudo se llamaban por teléfono o se enviaban mensajes en los primeros meses de la pandemia para preguntarse cómo les estaba yendo, y dado el incremento de la retórica antiinmigratoria en años recientes, esta conexión y solidaridad son todavía más importantes para los inmigrantes y la gente de color. Los latinos tienen un riesgo mayor de infección por la COVID-19, y por una gran parte del otoño pasado nuestro código postal tuvo uno de los índices de incidencia más elevados del estado. Mucha gente siguió trabajando en sus fábricas, limpieza, construcción y otros trabajos manuales, industrias esenciales que no se pueden hacer remotamente. Algunos de ellos no cumplían con los requisitos para recibir pagos del estímulo económico del gobierno. Muchos tenían miembros de sus familias o vecinos hospitalizados o que había fallecido a causa de la COVID-19. En medio de estos desafíos sociales y financieros, las expresiones de cuidados y preocupación de los miembros de la comunidad de fe son poderosas.

La mayoría de los miembros adultos de nuestra feligresía se criaron en la Iglesia Católica Romana, con poco contacto con el sacerdote. Cuando describen qué fue lo que los atrajo a la Iglesia Episcopal, los feligreses a menudo mencionan conocer personalmente a su sacerdote, algo que es más fácil en iglesias pequeñas. Yo preferiría que la gente identificara su relación con Jesucristo como la relación primaria que facilita la feligresía, en lugar de su relación conmigo o entre sí. No obstante, estas valoradas relaciones personales demuestran el poder de las iglesias pequeñas en las vidas de las personas.

Algunas cosas no funcionaron, pero la gracia permanece

Por el otro lado, ser una feligresía pequeña durante la pandemia ha sido difícil y algunas adaptaciones empleadas por otras feligresías no funcionaron tan bien en nuestro contexto. Por ejemplo, habíamos empezado las donaciones en línea antes de la pandemia, pero pocas personas emplearon esa opción. Muchos feligreses donan casi exclusivamente en dinero en efectivo, algunos de ellos no tienen cuentas bancarias ni tarjetas de crédito, y otros no se sienten cómodos realizando donaciones electrónicamente.

Además, solicitamos un préstamo del Programa de Protección de la Nómina de Pagos, pero la mayor parte de mi paquete salarial de sacerdote (a un tercio de tiempo) pasa a mi seguro médico, que si bien cumplía con los requisitos, había quedado excluido de los cálculos de nuestro prestamista. Tenemos un presupuesto pequeño y no tenemos ningún miembro con conocimientos significativos de finanzas. Con pocas unidades familiares, nuestro ingreso era limitado, incluso cuando todos podían asistir en persona.

Sobrevivimos por la gracia de Dios gracias a las contribuciones de la gente, el apoyo de la diócesis y la frugalidad. Otros esfuerzos que no han tenido éxito para nosotros incluyen un grupo de oración intercesora que inicié cuando nuestros edificios estaban cerrados y la participación en eventos por Zoom patrocinados por el Ministerio Hispano Diocesano, como las posadas, el Retiro Cuaresmal y el Vía Crucis.

Entre los muchos desafíos de la pandemia, agradezco a Dios por haber usado nuestra pequeña feligresía latina para continuar nuestro testimonio de Cristo de maneras que no podríamos haber anticipado (Efesios 3:20-21).

El Rev. Gary Cox es sacerdote en la Iglesia Episcopal Santa Teresa de Ávila y pastor de la Iglesia Luterana Calvary en Chicago. También es instructor adjunto de Educación de Adultos en la Universidad de Lake Country y secretario de la junta directiva de Hopeful Beginnings de St. Mary’s Services, una agencia de asesoramiento sobre adopción y maternidad de Episcopal Charities and Community Services. Obtuvo su maestría en Teología del Seminary of the Southwest en Austin y anteriormente trabajó como maestro bilingüe y profesor de música en la zona de Chicago, así como violoncelista en la Sinfónica Nacional de Ecuador.

Recursos:

This article is part of the May 2021 Vestry Papers issue on The Power of Small Churches